Qué es el kratom, el suplemento natural que causó la muerte de 91 personas en Estados Unidos en poco más de un año

Es una planta de la familia del café, pero los problemas que está causando el kratom en Estados Unidos han llevado a las autoridades a lanzar una alerta sobre su uso.

El Centro de Control y Prevención de Enfermedades de este país publicó la semana pasada los resultados de un estudio en el que pone de manifiesto que, solo entre julio 2016 y diciembre de 2017, este suplemento causó la muerte de 91 personas.

Además, la sustancia fue encontrada, junto con otras drogas, en el cuerpo de 61 personas muertas por sobredosis.

Aunque es una parte mínima del total de casos de personas muertas por sobredosis de drogas (1%) en Estados Unidos, la preocupación de las autoridades se debe al incremento del número de casos.

El organismo examinó más de 27.000 casos de sobredosis en 27 estados.

En aproximadamente el 80% de las muertes por kratom o en las que aparecía el suplemento, los fallecidos tenían un historial de uso indebido de sustancias, y aproximadamente el 90% no recibían tratamiento médico para el dolor con supervisión médica.

En 2016, Russ Baer, vocero de la agencia federal antidrogas de Estados Unidos (DEA), en conversación con BBC Mundo, solo reconocía dos casos de muerte por sobredosis de kratom en todo Estados Unidos.

Este extracto vegetal, que se vende sin receta en cualquier herbolario, contiene mitragyna, un principio activo con efectos estimulantes.

En bajas dosis, puede ser algo así como una taza de café bien cargada que ayuda a estar despierto, a sentir más energía.

En altas dosis, sin embargo, sus efectos se asemejan más a los de cualquier opioide, es decir, a la morfina.

Además, señaló el organismo estadounidense, hay estudios que indican que es una sustancia con potencial para desarrollar dependencia.

Bajo esos argumentos, la DEA equiparó el kratom al LSD, la heroína, la marihuana, o el éxtasis en 2016.

Cada vez más popular

Pero su popularidad no ha dejado de crecer y sus defensores alegan que las autoridades no tienen datos creíbles y científicos para justificar la alerta.

Es el caso de la Asociación Estadounidense de Kratom.

"Numerosos estudios en animales han demostrado que el kratom tiene muy baja toxicidad", explicó Charles M. Haddow, miembro de la asociación y responsable de Políticas Públicas en un comunicado.

En dichos estudios, añadió, incluso "las dosis extremadamente altas (dosis que, cuando se ajustan al consumo humano serían difíciles de consumir) no causan la muerte ni efectos tóxicos significativos".

Desintoxicación

Esta llamada de atención de las autoridades tiene lugar en un momento en el que Estados Unidos se enfrenta a una emergencia de salud pública por el consumo de opioides.

Una epidemia que ya ha dejado más muertes que la guerra de Vietnam y de Afganistán juntas.

En este contexto, el kratom es visto como una sustancia que ayuda a manejar la desintoxicación de los opiodes, como el OxyContin y Percocet.

Sus propiedades calmantes del dolor atenúan los efectos del síndrome de abstinencia.

Pero la FDA continúa preocupada por el uso de este suplemento como una alternativa a los analgésicos.

"Ni el kratom ni sus compuestos han demostrado ser seguros y eficaces para propósito alguno, y no debe usarse para tratar ninguna afección o enfermedad", dijo.

Muchas personas también utilizan esta sustancia para abandonar la dependencia de la heroína, el alcohol e incluso del tabaco, según señala un estudio del Instituto Transnacional, situado en Holanda.

¿Cuáles son sus efectos?

El kratom es una planta de hoja caduca utilizada desde hace miles de años en el sudeste asiático, especialmente en Tailandia.

Sus hojas se consumen como un té o se trituran y se mezclan con agua, aunque también existen cápsulas.

Un estudio del Instituto Transnacional afirma que el kratom puede provocar efectos positivos como la euforia, relajación, mejora la sociabilidad, aumento de la energía y aliviodel dolor.

Entre los efectos negativos cita las náuseas, dolores de estómago, escalofríos y sudores, mareos e inestabilidad, vómitos y picazón.

"Comenzó a usarse en Estados Unidos en los últimos 20 años y en los últimos cinco, su uso aumentó", le explicó Susan Ash, de la Asociación Estadounidense de Kratom a BBC Mundo en 2016.

La asociación cree que entre tres y cinco millones de personas en EE.UU. la consumen como una alternativa a los fármacos convencionales.

Qué es el "silenciamiento de genes", el nuevo tratamiento que logró revertir una dolorosa enfermedad y puede "transformar la medicina"

Los médicos utilizaron un nuevo tipo de terapia llamada "silenciamiento de genes" para revertir una enfermedad que causa dolor incapacitante a quienes la padecen: la porfiria aguda intermitente (PAI).

Los médicos dicen que están "genuinamente sorprendidos" de lo exitosa que ha resultado y creen que con el tiempo podría aplicarse a enfermedades incurables.

La PAI también puede ocasionar parálisis y llegar a ser fatal en algunos casos.

Este nueva forma de atajar la enfermedad consiste en afinar las instrucciones que vienen codificadas en nuestro ADN.

¿Qué tan grave es la porfiria?

Sue Burrell, de Norfolk (Inglaterra), soportó un dolor que cuesta imaginar y que hacía que tuviera que tomar opioides fuertes cada día.

En cierto momento, su porfiria estaba provocándole graves ataques cada dos semanas y necesitaba tratamiento hospitalario.

Pero ni la morfina le quitaba el dolor.

Según le dijo a la BBC, era peor que dar a luz: "Es tan intenso, tan fuerte, que recorre tus piernas, tu espalda y simplemente se refleja en todas parte. Es realmente insoportable".

A su hermana le afectó incluso de forma más grave y quedó completamente paralizada y hospitalizada durante dos años.

¿Qué es la porfiria?

Hay muchos tipos de porfiria, pero todos tienen como origen que el cuerpo es incapaz de producir una sustancia llamada hemo.

El hemo es un componente clave para la hemoglobina en las células rojas que transportan el oxígeno por el cuerpo.

Los problemas en la producción de hemo pueden llevar al desarrollo de proteínas tóxicas.

Estas pueden ocasionar los ataques de dolor de la clase de porfiria que padecía Sue. Otros variantes de la enfermedad pueden generar problemas de piel.

Se especula que el Rey Jorge III de Reino Unido padecía la enfermedad.

¿Funcionó el nuevo tratamiento?

Sue fue una de las pacientes que participó en el estudio y ahora está tomando el medicamento.

Asegura que este le cambió la vida.

"He sentido dolor durante 10 años. No esperaba que fuera a desaparecer. Estoy viendo a mis amigos y me preguntan: '¿No estás tomando analgésicos?' y les digo: '¡No!"

En el Congreso Internacional del Hígado, en Viena, se presentó un ensayo clínico en el que participaron 94 personas de 18 países.

La terapia redujo el número de ataques graves en un 74%.

Y el 50% de los pacientes no sufrió ningún ataque que requiriera tratamiento en un hospital. Esta cifra fue del 16% entre quienes recibieron placebos.

Una persona abandonó el ensayo por los efectos secundarios.

¿Cómo funciona?

Un gen es la parte de nuestro ADN que contiene el plan de acción para elaborar proteínas como las hormonas o las encimas.

Pero nuestro ADN está guardado dentro del núcleo de una célula y se mantiene separado de las fábricas de producción de proteína de una célula.

Así que nuestros cuerpos usan una pequeña hebra de código genético llamada ARN, que se encarga de trasmitir el mensaje, superando esa separación de funciones.

Este fármaco, llamado givosiran, mata al mensajero en un proceso conocido como ARN de interferencia.

En la porfiria aguda intermitente, este reduce el nivel de encimas involucradas en producción de hemo y previene el desarrollo de proteínas tóxicas.

"Esto es muy importante. Es innovador. La porfiria es una de las primeras enfermedades en las que se ha usado con éxito", dice el profesor David Rees, del King's College de Londres, quien trató a los pacientes británicos que participaron en el ensayo.

"Estoy genuinamente sorprendido de lo bien que funciona con esta enfermedad y creo que ofrece mucha esperanza para el futuro".

¿Puede esto servir para otras enfermedades?

Potencialmente sí, pero aún está en una fase muy temprana.

El silenciamiento de genes se ha usado para tratar una enfermedad genética que causa daños en en el sistema nervioso y la Administración de Alimentos y Medicamentos de los Estados Unidos (FDA) dijo que ese tipo de medicamentos "tienen el potencial de transformar la medicina".

Un enfoque similar también está siendo investigado en el tratamiento de la enfermedad de Huntington, que es causada por una proteína tóxica que mata las células cerebrales.

Los investigadores también están viéndolo como una alternativa a estatinas para reducir el colesterol.

Barry Greene, presidente de Alnylam, que desarrolló este fármaco contra la porfiria, le dijo a la BBC que estos últimos descubrimientos estaban "proclamando una nueva clase de medicina".

¿Es parecido a la terapia de genes?

Un poco.

La terapia de genes altera permanentemente las copias de las instrucciones genéticas del ADN.

Esto puede ser beneficioso, ya que significa que solo has de recibir el tratamiento una vez. Pero también puede ser más arriesgado.

Si cualquier cosa sale mal, como editar accidentalmente la parte equivocada del código genético, no puede deshacerse.

El silenciamiento de genes deja en paz al ADN original, pero sí afecta las instrucciones que este le envía a las células.

Procedimiento en evolución

El silenciamiento de genes existe desde hace tiempo.

El Premio Nobel de Medicina de 2006 se entregó a investigadores que descubrieron el ARN de interferencia, que se da de manera natural en las células.

Pero este campo está llegando al punto en el que puede emplearse para ayudar a algunos pacientes.

Alena Pance, del Instituto Wellcome Sanger, le dijo a la BBC: "Esto me emociona porque centrarnos en el ARN mensajero permite afinar las proteínas involucradas en ciertas enfermedades".

"Y, por lo tanto, tal vez por primera vez, [puede] ofrecer una herramienta capaz de controlar aquellas enfermedades a niveles muy exactos".

"Hay enfermedades para las cuales es muy difícil encontrar tratamiento y que con esta tecnología es posible que puedan ser atajadas".

La desventaja es que tienes que seguir un tratamiento continuado para que la terapia funcione.

Se cree que ambos enfoques tendrán un rol en diferentes enfermedades.

La terapia de genes tiene un potencial mayor en males como la distrofia muscular de Duchenne, en la que se da una ausencia de una proteína vital para mantener los músculos intactos.

El silenciamiento de genes tiene un mayor potencial cuando hay una alteración en los niveles de una proteína y esto afecta el curso de una enfermedad.

Coste del tratamiento

La gran pregunta es quién se lo podrá permitir. Los medicamentos genéticos hasta ahora han sido muy caros.

Un tratamiento con terapia de genes para un tipo de ceguera raro fue valorado en US$850.000 recientemente.

Todavía no se sabe cuánto costarán las inyecciones de givosiran.

La esperanza es que, a medida que este campo se desarrolle, los costos desciendan.